Robert Darnton

“A Literary Tour de France”

(le français suit)

What did the French read on the eve of the Revolution?  Daniel Mornet asked this question in a famous article of 1910.  Since then, historians have moved on to other ways of understanding the origins of 1789, but Mornet’s question has been left hanging, despite its relevance to recent work in fields such as the history of books and cultural history in general.   This lecture is intended to provide an answer to Mornet’s question while at the same time introducing an open-access website full of information about the demand for literature and the way the book trade actually operated under the Ancien Régime.

Que lisaient les Français à l’aube de la Révolution? Voilà la question que posait Daniel Mornet en 1910 dans un article devenu célèbre. Depuis, les historiens ont tenté d’aborder sous divers angles les causes des événements de 1789. La question de Mornet, elle, demeure en suspens, en dépit de sa pertinence eu égard à de récents travaux de recherche dans diverses disciplines, dont l’histoire du livre et l’histoire culturelle en général. Dans ma présentation, j’entends donner réponse à la question de Mornet tout en présentant un site Web en libre accès où l’on trouve quantité de renseignements à propos du fonctionnement du marché du livre et de la demande en matière de littérature sous l’Ancien Régime.

Photo Darnton

Robert Darnton was educated at Harvard University (A.B., 1960) and Oxford University (B.Phil., 1962; D. Phil., 1964), where he was a Rhodes Scholar.  After a brief stint as a reporter for The New York Times, he became a junior fellow in the Society of Fellows at Harvard.  He taught at Princeton from 1968 until 2007, when he became Carl H. Pforzheimer University Professor and Director of the University Library at Harvard.  He has been a visiting professor or fellow at many universities and institutes for advanced study, and his outside activities include service as a trustee of the New York Public Library and the Oxford University Press (USA) and terms as president of the American Historical Association and the International Society of Eighteenth-Century Studies.  Among his honors are a MacArthur Prize Fellowship, a National Book Critics Circle Award, election to the French Legion of Honor, the National Humanities Medal conferred by President Obama in February 2012, and the Del Duca World Prize in the Humanities awarded by the Institut de France in 2013.  He has written and edited many books, including The Business of Enlightenment: A Publishing History of the Encyclopédie (1979, an early attempt to develop the history of books as a field of study), The Great Cat Massacre and Other Episodes in French Cultural History (1984, probably his most popular work, which has been translated into 18 languages), Berlin Journal, 1989-1990, (1991, an account of the fall of the Berlin Wall and the collapse of East Germany), and The Forbidden Best-Sellers of Prerevolutionary France (1995, a study of the underground book trade).  His latest books are The Case for Books (2009), The Devil in the Holy Water, or The Art of Slander in France from Louis XIV to Napoleon (2009), Poetry and the Police: Communication Networks in Eighteenth-Century Paris (2010), and Censors at Work: How States Shaped Literature (2014).

Robert Darnton a été formé à Harvard (A.B., 1960) et à Oxford (B. Phil., 1962; D. Phil., 1964), où il fut boursier Rhodes. Après avoir travaillé brièvement comme journaliste pour le New York Times, il s’est joint à la Society of Fellows de Harvard. Il a enseigné à Princeton de 1968 à 2007, année où il est devenu professeur titulaire de la chaire Carl H. Pforzheimer et directeur des bibliothèques universitaires à Harvard. Professeur invité dans de nombreux instituts et universités, il a en outre œuvré comme administrateur de la New York Public Library et de Oxford University Press (É.-U.), et comme président de la American Historical Association et de la International Society of Eighteenth-Century Studies. Robert Darnton s’est vu conférer quantité d’honneurs au cours de sa carrière, dont le prix MacArthur, le prix du National Book Critics Circle, la Légion d’honneur, la National Humanities Medal, que lui a décernée le président Obama en février 2012, et le prix mondial del Duca de l’Institut de France, en 2013. Il a écrit et dirigé nombre d’ouvrages, parmi lesquels The Business of Enlightenment: A Publishing History of the Encyclopédie (qui, dès 1979, contribuait aux efforts de fondation de l’histoire du livre en tant que discipline), The Great Cat Massacre and Other Episodes in French Cultural History (1984, œuvre largement diffusée et traduite en 18 langues), Berlin Journal, 1989-1990 (1991, livre qui raconte la chute du mur de Berlin et l’effondrement de l’Allemagne de l’Est) et The Forbidden Best-Sellers of Prerevolutionary France (1995, une étude du commerce illicite du livre).  Plus récemment, il a fait paraître The Case for Books (2009), The Devil in the Holy Water, or The Art of Slander in France from Louis XIV to Napoleon (2009), Poetry and the Police: Communication Networks in Eighteenth-Century Paris (2010) et Censors at Work: How States Shaped Literature (2014).